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Image credit: USA Today Sports

Traducido por Carlos Pérez

Estoy en la página 295 del libro de BP Futures Guide. (Es un buen libro; deberías conseguir uno). Al principio de la página, el titular dice “Los 101 mejores prospectos”. Justo debajo, veo al número 1, que también es la portada del libro, Vladimir Guerrero Jr. Se considera que está listo para jugar en la MLB. El DRC+ proyectado de 136 de Vladito está empatado con Bryce Harper y José Altuve en el octavo lugar de las mayores.

¿Pero está en Toronto? No, está en el filial de Triple-A que Toronto tiene en Buffalo, recuperándose de una lesión del músculo oblicuo. Hay otros jugadores que han entrado la temporada lesionados, por supuesto. Un puñado de Blue Jays están en la lista de lesionados: Ryan Borucki, Clay Buchholz, Jonathan Davis, David Phelps, Dalton Pompey, Ryan Tepera, Devon Travis. Ninguno de ellos jugará en las menores (al margen de asignaciones de rehabilitación) cuando se sientan mejor. La razón es obvia: Toronto está manipulando el tiempo de servicio de Vladito.

Bajo el Convenio Colectivo (CBA, por sus siglas en inglés) entre la MLB y la Asociación de Jugadores de la Major League Baseball (MLBPA), los jugadores son elegibles para la agencia libre después de seis años de tiempo de servicio. Un año se define como 172 días en una plantilla de ligas mayores. Mantener a un jugador en las menores hasta que lo que quede de la temporada sea inferior a 172 días permite a un equipo retrasar la habilidad de un jugador de subastar sus servicios al mejor postor (que es lo que casi cualquiera que lea este artículo puede hacer cada día en su vida laboral).

Igual de notoria fue la llamada de los Cubs a Kris Bryant, que jugaba en Iowa, el 17 de abril de 2015. Los Phillies llamaron a Maikel Franco, que había jugado 16 juegos en 2015, a las mayores 28 días después, el 15 de mayo. Como resultado, Franco terminó la temporada con 170 días de tiempo de servicio. Bryant tenía 171. Se quedaron a dos días, respectivamente, de convertirse en agentes libres en 2021 en lugar de en 2022. Esos días permiten a sus empleadores beneficiarse de un mercado poco libre por sus servicios durante las temporadas en las que tendrán 29 (Bryant) y 28 (Franco). Ambos jugadores han presentado quejas formales.

Está muy claro que esto es manipulación del tiempo de servicio, funcionando para el beneficio del club y en detrimento del jugador. Otro ejemplo sucedió al final de la temporada pasada, cuando los Twins se negaron a llamar en septiembre a Byron Buxton, que tenía en su historial dos años y 160 días -le faltaban 12 días para cumplir otro año-. El mánager general Thad Levine admitió esta circunstancia cuando dijo: “Creo que parte de nuestros trabajos es que se supone que somos responsables de tener en cuenta el tiempo de servicio en cada decisión que hacemos”.

Podemos debatir sobre la eficacia y la ética de este tipo de movimientos. Pero en el preludio de lo que parece una negociación difícil para el nuevo CBA, estas circunstancias están proliferando y generando más conflicto.

¿Seguro?

Para responder a esta pregunta, usé datos proporcionados por Jeff Eusto, propietario de nuestra subweb Cot’s Contracts. Miré los datos de tiempo de servicio entre 2008 y 2018. Por cada jugador en plantillas de 40 jugadores, extraje el tiempo de servicio al inicio y al final de la temporada.

Buscaba dos tipos de manipulación:

  • Tipo 1—Manipulación Acuña—Ocurre cuando un equipo retrasa la llamada de un jugador sin tiempo de servicio previo y el jugador termina la temporada con menos de 14 días para completar un año de 172 días de tiempo de servicio (Ronald Acuña terminó el año pasado la temporada en el plantel de los Braves con 159 días).
  • Type 2 –Manipulación Buxton—Ocurre cuando un jugador pre-agencia libre entra en la temporada con tiempo de servicio en MLB y termina la temporada con menos de 14 días para completar un año más de servicio. Buxton tenía dos años, 64 días al inicio de la temporada 2018 y dos años, 160 días cuando salió.

Nótese que bajo estas definiciones, los Cubs en 2015 fueron culpables de la Manipulación Acuña con Bryant (que no tenía tiempo de servicio previo) y los Phillies cometieron una Manipulación Buxton con Franco (que tenía 27 días en 2014).

¿Está creciendo la manipulación del tiempo de servicio? Aquí está el número de casos de manipulaciones Acuña (Acuña Manipulation).

Había siete jugadores que entraron la temporada 2018 sin tiempo de servicio en las mayores y terminaron con 159-171 días. Eso empata 2015 con el mayor número de jugadores durante los últimos 11 años. Pero esos dos años son los únicos picos. El resto de temporadas tenía 2-4 jugadores así.

¿Y qué hay de la Manipulación Buxton (Buxton Manipulation)?

Buxton fue uno de los 29 jugadores que entraron en la temporada 2018 con algo de tiempo de servicio de la MLB y terminaron la temporada a punto de ganar un año más. Eso es mucho, pero menos que 2011, y no fuera de la línea respecto a los últimos años.

Sin embargo, los cuadros no cuentan toda la historia. A veces los tiempos de servicio solo funcionan de esa manera, sin intención vil. Aquí hay siete víctimas aparentes de la manipulación del tiempo de servicio el año pasado:

Acuña generó 2.9 WARP el año pasado. Torres, 3.7. Trivino, 1.6. ¡Son muy buenos! ¿Querían los Braves, Yankees y A’s un año más de control sobre ellos? Muy posiblemente, sobre todo los dos bateadores. Pero Guzmán generó 0.6 WARP, Palka 0.4, Anderson 0.3, y Lauer 0.1. ¿Esperaron los White Sox hasta el 24 de abril del año pasado para llamar a Palka porque pensaban “Hey, de esta manera no será un agente libre hasta que tenga 33 en vez de 32?”. Este fue, después de todo, un tipo que había sido despedido por los Twins el otoño anterior. Discernir la intención de estos movimientos es difícil.

Y cuando se trata de Manipulación Buxton, es casi imposible. ¿Buxton de dos años y 64 días a dos años y 160 días? Definitivamente, manipulación de tiempo de servicio. ¿Travis Jankowski -este caso es más extremo- de dos años, 14 días, a dos años, 169 días? ¿David Dahl de un año y 7 días a un año y 162 días? Quizás. ¿Andrew Knapp de un año, cero días, a un año, 171 días? (¡Se quedó a un día!) Dado que estamos hablando del sustituto de J.T. Realmuto, que solo es seis meses más joven que Realmuto, quizás no.

Así que decidí indagar un poco más en la manipulación Acuña. Para cada uno de los jugadores que empezaron el año sin experiencia MLB y terminaron con casi un año, tabulé el número de los que prospectos en las listas de top 101 y top 10.

Aquí están los números, en la tabla:

Año Número Jugadores
2008 1 Evan Longoria*
2009 2 Derek Holland, Jordan Zimmermann
2010 1 Ike Davis
2011 1 Zack Britton
2012 1 Bryce Harper*
2013 0
2014 1 George Springer
2015 4 Kris Bryant*, Michael Lorenzen, Carlos Rodón, Addison Russell*
2016 0
2017 2 Cody Bellinger, Jorge Bonifacio
2018 2 Ronald Acuña*, Gleyber Torres*

*Prospectos del Top 10.

¿Ve un patrón aquí? Si lo ve, usted es capaz de ver esas cosas mejor de lo que yo soy. (Por cierto, creo que usar los ránkings de pretemporada de prospectos es una manera razonable de identificar Manipulaciones Acuña).

Creo que hay dos conclusiones. La primera es que aunque parece que hay un esfuerzo para alterar el tiempo de servicio de algunos jugadores, estamos hablando de un número muy limitado. Esto es algo que ocupa los titulares debido al perfil de los jugadores implicados, pero eso no parece estar tan extendido.

La segunda es que los esfuerzos de reducir los salarios de los jugadores como Bryant han producido un efecto dominó en la estructura salarial del juego, tanto en el arbitraje como en la agencia libre. Es quizá otro de los factores de que se produzcan extensiones de contrato a largo plazo que Rob Arthur describió la pasada semana.

Hay problemas que afectan a más jugadores, como la mayoría de jugadores que cada año no son elegibles para arbitraje; o cómo el arbitraje temprano podría darles el mismo beneficio, para más jugadores, que la agencia libre temprana; o la mayoría de puestos de las plantillas ocupados por lanzadores, que acumulan más años y, por tanto, compensación, que los bateadores. Pero eliminar manipulaciones de tiempo de servicio obvias incumbiría a muchos más jugadores que solo a los directamente afectados.

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