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Image credit: USA Today Sports

Traducido por Carlos Pérez

Pittsburgh perdió el domingo gracias a un jonrón de tres carreras en la quinta entrada de Buster Posey. El resultado final fue 3-2, algo frustrante, pero en realidad los Pirates están jugando bien. Su récord es de 12-7, un juego por delante del resto de la LN Central. En una temporada llena de apariciones sorprendentes y extrañas tanto para jugadores como equipos, esta quizá sea la historia más inesperada.

Los Brewers son los vigentes campeones. Los Cardinals han recargado su equipo este invierno con las adquisiciones de Paul Goldschmidt y Andrew Miller, con un entrenador todavía en la fase luna de miel y la mejor profundidad de pitcheo en la división. Los Cubs, a pesar de todas las historias negativas de la temporada baja, tienen la plantilla con más talento. Incluso los Reds, con un staff de entrenadores renovado y un puñado de adquisiciones a corto plazo destinadas a crear un núcleo sólido, tenían el favor de los expertos y las proyecciones los situaban por delante de los Pirates.

No es difícil identificar por qué Pittsburgh va tan bien, ni es díficil explicar por qué eso se está trasladando en victorias. Es difícil averiguar cómo está sucediendo. Así que aquí va el qué:

Mejor Eficiencia Defensiva por Equipos, Rodados (2019)

Equipo Rodado Eficiencia Defensiva
Pirates .818
Cardinals .795
Diamondbacks .794
Astros .790
Blue Jays .785

Los Pirates no solo están convirtiendo los rodados en outs de manera más eficiente que cualquier otro equipo en el béisbol, están disfrutando de un margen sobre el segundo clasificado (Cardinals) más grande que el que tienen los Cardinals sobre los Rays, que están en novena posición. A pesar de algunos tropiezos notables (durante el inicio de temporada contra los Caridnals, y luego una sola entrada en Wrigley Field una semana después), el infield de los Pirates ha sido impenetrable.

El cuándo ha sido esta temporada – y solo esta temporada. El año pasado, los Bucs estaban entre los peores en este departamento. Era una de las debilidades de este equipo.

Peor Eficiencia Defensiva por Equipos, Rodados (2018)

Equipo Rodado Eficiencia Defensiva
Blue Jays .727
Royals .728
Red Sox .734
Yankees .742
Pirates .742

Han hecho un cambio sustancial, y ha tenido un efecto sustancial (incluso si usted cree – y hay espacio para creer esto después de solo un mes de juego – que rebotarán y se parecerán más al infield del año pasado el resto de la temporada).

Hablemos del quién, porque ahí hay una historia obvia pero interesante. Después de años con Jordy Mercer y Josh Harrison manejando el medio del infield, los Pirates se movieron este invierno. Mercer y Harrison se fueron a Detroit en la agencia libre e instalaron a Adam Frazier como el segunda base a tiempo completo, con Erik González y Kevin Newman abriendo la temporada compartiendo el puesto de campocorto. Jung Ho Kang ha vuelto y eso le ha dado un cambio a la tercera base, aunque Colin Moran todavía juega ahí también.

El gerente Neal Huntington ha tenido que estar pensando en la defensa cuando adquirió a González; ese es el único aspecto en el que su reputación sugiere un futuro como grandeliga. Si Frazier o el primera base Josh Bell son magos en la defensa, sin embargo, entonces algo ha cambiado, y ninguna de las métricas ha sabido verlo. Moran es obviamente un defensor pobre cuyos números encajan con esa reputación. Newman fue considerado erróneamente como campocorto: él pertenece al lado derecho de un infield de grandes ligas, o al izquierdo de ligas menores. Kang ha estado muy bien en el poco tiempo que ha jugado en la tercera base, y le fue bien ahí donde tuvo un trabajo regular, pero ninguno de los números individuales explican el éxito de este equipo.

Eso nos lleva a la pregunta clave: ¿cómo es el todo mayor que la suma de sus partes? Una respuesta es que los lanzadores de los Pirates están haciendo las cosas fáciles para sus infielders. Baseball Savant clasifica las bolas bateadas en seis partes basadas en su velocidad de salida y ángulo de lanzamiento. Esta es una ciencia imperfecta, pero puede ser una lente sobre la que ver ciertas cosas de las bolas bateadas.

Todas las bolas que cuentan como rodados caerán en uno de estos tres bloques: pelotas débiles, pelotas rematadas, y pelotas rápidas. Las dos primeras son buenas noticias para los lanzadores, porque están pasándolo mal en el infield. Los rodados de los oponentes de los Pirates han caído en uno de los dos bloques favorables para los pitchers el 86.2% de las veces este año, el mejor de la MLB. Solo los Brewers tienen una velocidad de salida inferior en los rodados.

Otraq respuesta es que los Pirates están haciendo ‘shifts’ con más frecuencia esta temporada que la temporada pasada.

vs. BD
vs. BZ
Año PIT Shift%
Shift en la LN% PIT Shift%
Shift en la LN%
2018 7.6% 8.9% 22.0% 29.6%
2019 13.0% 14.3% 38.1% 40.1%

Se habrá dado cuenta de que los Pirates han incrementado sus shifts, aunque no mucho más que lo que ha aumentado la liga este aspecto. Por eso estamos aquí, y esa es la mayor conclusión de este inicio de temporada: la liga sigue siendo un lugar que evoluciona muy rápido.

Los Pirates están en lo alto de la ola porque, aunque ahora se mueven más allá de su obsesión retrógada por los sinkers, todavía enfatizan el contacto débil más que la mayoría de equipos, y porque (en una liga que cada vez selecciona a los infielders por las habilidades ofensivas) ellos han estado dispuesto a aceptar una producción tibia a cambio de buen trabajo de guante.

Ahora que han llamado a Cole Tucker para que sea su campocorto regular, algo de la sostenibilidad de su éxito dependerá de él. Su éxito hasta ahora, sin embargo, no ha sido el resultado de manejar al personal del infield, sino un esfuerzo combinado del staff de pitcheo y la gerencia, y es todo parte de una tendencia general de la liga que continuará haciendo difícil que los rodados se conviertan en hits en el futuro más cercano.

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