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Image credit: USA Today Sports

Traducido por Marco Gamez

Entre todos los motores de proyección, PECOTA tiene la reputación de ser el más conservador. En el pasado, cuando otros decían que un Jugador nivel Todo Estrella podría tener 6 WAR(P), el incondicional PECOTA instaba a la precaución. Pero la nueva edición podría ayudar a deshacerse de esa etiqueta, ya que predice un número récord de jugadores y equipos con actuaciones atípicas.

Todos los algoritmos de predicción tienen que cubrir sus apuestas. Deben considerar no solo el mejor escenario, que los fanáticos tienden a asumir que se hará realidad, sino todas las desgracias que pueden afectar a un jugador de béisbol, desde las lesiones hasta el envejecimiento y la simple ineficacia. La proyección de cada jugador es un promedio de muchos escenarios, desde aquellos en los que explotan hasta en los que se descomponen (como les ocurrió a muchos jugadores prometedores antes que ellos). Dado que un jugador Todo Estrella tiende a tener más espacio para desmoronarse que para mejorar, el promedio entre esas muchas posibilidades tenderá a ser un poco más bajo que si estuvieran completamente sanos y actuando con sus capacidades a plenitud.

Mike Trout es un ejemplo práctico de este principio. Todos sabemos que es el mejor jugador de béisbol. Todos lo hemos visto coleccionar temporadas de 8-10 WARP a voluntad. Y, sin embargo, hasta este año, PECOTA no tenía la suficiente confianza en sus habilidades para proyectarle a nivel con la producción real de su temporada promedio. En 2017-2018, las versiones anteriores de PECOTA predijeron para Trout aproximadamente 7,0 WARP cada temporada, que seguía siendo el mejor de la liga, pero posiblemente menos de lo que se merecía. Siempre existía la posibilidad de que se le evaluara como un simple próximo miembro del Salón de la Fama, en lugar de ser catalogado como posiblemente el mejor jugador de todos los tiempos.

Gracias al recableado realizado bajo la batuta de Jonathan Judge, cuya labor no tiene precio, PECOTA ahora es más agresivo para dar a los mejores jugadores su verdadero valor. La edición de este año proyecta para Trout 8.7 WARP, cifra cercana a lo que registra en una temporada promedio de su carrera. La nueva confianza de PECOTA se debe en parte a la reducción de las habilidades de cada bateador con la nueva estadística DRC +  de Baseball Prospectus, que elimina mejor los efectos de los oponentes, los estadios y la defensa a partir de la línea de producción de un bateador. Lo que queda son las habilidades en bruto del jugador, lo que crea una mejor base para una proyección.

Trout no es el único que ve el salto de su proyección; muchos de los mejores bateadores han recibido un impulso similar. PECOTA proyecta 29 bateadores para más de 4.0 WARP esta temporada, en comparación con los 17 proyectados en 2018 y 20 en 2017. La nueva versión de PECOTA es mucho más agresiva que las ediciones anteriores, al menos para los bateadores.

Los lanzadores siguen siendo más impredecibles, a pesar de los esfuerzos de Judge con DRA, en parte porque se lesionan y cambian los niveles de talento tan a menudo. El mejor lanzador por consenso es Chris Sale, pero se proyecta que valga “solo” 5.0 WARP. Que pueda ser valorado cuando ya existe algún declive relacionado con la edad en 5.0 WARP para la temporada suena bastante bien, pero no hay duda de que varios lanzadores en la liga superarán la marca de 6.0 WARP, pero simplemente no sabemos quiénes.

Incluso con el aumento en las predicciones de altos dígitos para los bateadores, PECOTA es más cauteloso que la mayoría de los fanáticos. A modo de comparación, las proyecciones de los fanáticos de FanGraphs dan a unos 62 jugadores al menos 4.0 WAR en 2019, más del doble del total de PECOTA. En realidad, solo unos 30 jugadores alcanzaron ese hito por año, por lo que la verdad está en algún punto entre los sueños de los fanáticos y la evaluación fríamente lógica de las proyecciones.

El PECOTA de este año también es optimista para muchos jugadores jóvenes y prospectos de una manera que los algoritmos de proyección generalmente no lo son. Sin una gran cantidad de datos establecidos de las grandes ligas desde los cuales arrancar, la mayoría de los sistemas tienden a opacar a los jóvenes bateadores hacia el nivel de reemplazo. El nuevo PECOTA grita esa advertencia a los cuatro vientos, otorgándole a Juan Soto un WARP predicho de 3.9 y a Vladimir Guerrero Jr., un jugador que aún no ha tomado un solo turno al bate en las grandes ligas, una proyección de 3.8 WARP. (Sí, él es realmente tan bueno). Como la producción en la liga ha recaído cada vez más en peloteros más jóvenes, tiene sentido reconocer que algunos de los mejores jugadores actualmente solo tienen experiencia en los menores.

Esta tendencia hacia la agresividad también se observa en las predicciones para equipos, donde PECOTA proyecta cuatro diferentes plantillas para alcanzar 95 o más victorias. Hace unos años, eso hubiera sido raro, pero gracias a los cambios en el algoritmo y al cambio en el equilibrio competitivo en la MLB, proyectar un puñado de equipos dominantes probablemente sea el movimiento correcto.

La parte difícil de cualquier proyección no es decir cuántos equipos y jugadores serán buenos, sino decir cuáles. En muchos sentidos, los algoritmos de predicción deben alcanzar un objetivo móvil: los jugadores que intentan mejorar constantemente, poniendo a prueba sus habilidades contra otros jugadores que intentan descubrir la mejor manera de neutralizarlos. Y para complicar más las cosas, los jugadores de beisbol están sujetos a las mismas debilidades que el resto de los humanos: el envejecimiento, las lesiones y la lucha diaria para mantener el rendimiento máximo a pesar de las distracciones.

PECOTA y otras proyecciones son más conservadoras que nuestra tendencia natural a imaginar a los jugadores en su mejor nivel, pero es por una buena razón.

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