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Image credit: USA Today Sports

Traducido por José M. Hernández Lagunes

El Día de PECOTA y el Anuario 2019 de Baseball Prospectus no llegarán hasta el mes que sigue, pero podemos ver tras bambalinas para discurbir lo que nuestro querido sistema de proyecciones piensa sobre los futuros de los agentes libres de 26 años de edad Bryce Harper y Manny Machado.

Comencemos con esta temporada. PECOTA proyecta a Harper para 5.1 Triunfos Sobre su Jugador Remplazo (WARP por sus siglas en inglés) en 2019, lo que significa el decimoprimer lugar para bateadores, justo en medio de Joey Votto (5.2) y Paul Goldschmidt (5.0). PECOTA proyecta a Machado para 4.4 WARP, o el vigésimo cuarto lugar, empatado con Freddie Freeman y Christian Yelich. Esto no es ninguna sorpresa, ya que durante sus carreras, Harper y Machado promedian 4.9 y 4.8 WARP respectivamente por cada 150 juegos.

Desde luego, los equipos que pujan por los servicios de Harper y Machado no dudan si van a ser buenos peloteros este año o el siguiente, eso es un hecho. Lo que quieren saber es cómo madurarán, digamos, en 2025, o si los reportes de que demandan contratos por 10 años, en 2028. Y pues como lo sabes, PECOTA cuenta con proyecciones a 10 años también.

Así es como PECOTA ve los totales de WARP para Harper y Machado durante la siguiente década:

Esos son patrones de envejecimiento bastante típicos para ambos jugadores—mantienen su nivel actual de juego durante 3-5 temporadas más, para luego descender a principios de sus 30s, seguido de otro descenso a mediados de esa década—y el panorama general es muy optimista. PECOTA ve a Harper como un bateador de élite hasta sus 35 años de edad, mientras que proyecta a Machado para mantenerse como un jugador de élite hasta los 30 años de edad y luego establecerse como un muy buen jugador promedio (probablemente en tercera base, en lugar de las paradas cortas) entre los 31 y 35.

Si los equipos supiesen de alguna manera que la carrera de Harper se desarrollaría como proyecta PECOTA, no tendrían ningún problema en entregarle un contrato de 10 años. Incluso a un precio de $300 millones de dólares, el Harper proyectado haría una inversión total que valdría la pena a mitad del contrato y pasaría la mayor parte de sus 30s proporcionando un enorme valor añadido. Aunque menos enfático, lo mismo es probablemente cierto en el caso de Machado, ya que proyecta seguir jugando a un nivel de “All-Star” durante toda la duración del contrato.

Estas son tremendas proyecciones para una década, lo que confirma lo que Gerald Schifman escribió hace dos semanas: Harper y Machado son agentes libres generacionales y, debido a su combinación de juventud y trayectoria de excelencia, son dos de los jugadores más deseables que han llegado al mercado.

PECOTA también genera comparativos para cada jugador, identificando a los peloteros de toda la historia del béisbol quienes se asemejan más a esa edad. A seguir están los 10 jugadores que más se parecen a Harper y a Machado al comenzar la temporada 2019:

La lista de Harper está llena de toleteros temibles, mientras que la de Machado está compuesta por tremendos paradores en corto y tercera bases que batearon muy bien. Ambos grupos superan “la prueba del añejo”, aunque hay algunas incorporaciones medio raras al fondo de la tabla.

Las 10 comparaciones de Harper produjeron un promedio de 37.1 WARP entre sus 26 y 35 años, y seis de los siete primeros superaron 40.0 WARP. Sus cuatro mejores comparaciones—los miembros del Salón de la Fama Mel Ott, Frank Robinson, Frank Thomas y Ken Griffey, Jr.—promediaron 49.9 WARP entre sus 26 y 35, en cinta con la proyección de 47.7 WARP de Harper. Las 10 comparaciones de Machado produjeron un promedio de 27.1 WARP entre sus 26 y 35, con sólo Ernie Banks (50.5) y Carl Ripken, Jr. (35.6) superando su 35.5 proyectado. Sin embargo, toda la lista obtuvo al menos 14.0 WARP, y la lista de Harper tuvo un petardo en Kal Daniels, con 4.6 WARP.

Las comparaciones individuales anteriores deben tomarse con grandes reservas—Ott se retiró hace 70 años, la carrera de Daniels se arruinó por lesiones a sus 28 años, Troy Tulowitzki y Evan Longoria todavía están añadiendo a sus totales de WARP—pero esto pinta un panorama que vale la pena considerar. PECOTA ve a Harper en el camino al Salón de la Fama y a Machado casi en el mismo camino, y los jugadores más similares a lo largo de la historia del béisbol a ellos hasta los 26 años de edad generalmente permanecieron muy productivos una década después.

También tuve curiosidad por saber cómo han evolucionado los comparativos de PECOTA para Harper y Machado a lo largo de los años. El sistema ve a Harper como el más parecido a un grupo de miembros del Salón de la Fama hoy en día, pero, ¿siempre fue así? Aquí están los mejores comparativos para Harper y Machado desde que debutaron como adolescentes en 2012:

Quizás lo más importante de los comparativos de Harper año tras año es que Jason Heyward parecía destinado al superestrellato, pero el punto es que Harper ha sido un fenómeno desde el primer día y ha sido comparado con miembros del Salón de la Fama casi siempre. La lista de Machado también es impresionante, con comparativos del Salón de la Fama en tercera base a los 20 y 25 años, pero lo que sobresale es que Ryan Zimmerman aparece en cuatro ocasiones.

Esta comparación funciona muy bien desde el punto de vista estilístico y de herramientas, ya que Zimmerman entonces, como Machado ahora, fue un tercera base defensivo espectacular y un bat diestro para la parte media del órden de bateo. Zimmerman debutó con 20 años y bateó .288/.355/.484 hasta sus 25 años. Machado debutó a los 19 y bateó .282/.335/.487 hasta sus 25. A FRAA le gusta más la defensiva de Machado que la de Zimmerman, y en gran medida es por esto que Machado tiene una ventaja bastante grande en WARP tras 150 juegos, y pues te das una idea.

Zimmerman nunca ha probado la agencia libre, pues firmó una extensión por seis años y $100 millones de dólares en la primavera de 2012. Comenzaba su temporada de 27 años y, tomando en cuenta los dos años restantes de su contrato vigente, los Nationals le debían $126 millones durante ocho años. No es una comparación justa por muchas razones, la principal siendo que Machado en agente libre y Zimmerman no lo era, pero ciertamente un compromiso de ocho años para un Zimmerman de 27 años entonces es comparable con un compromiso de nueve años para un Machado de 26 años hoy.

Dado que los ingresos de las Grandes Ligas aumentaron un 60% desde la temporada anterior al acuerdo de Zimmerman hasta la temporada anterior al acuerdo de Machado, el precio comparable para un acuerdo de nueve años ahora sería de al menos $225 millones de dólares. También diría que Machado tiene más ventajas a largo plazo que Zimmerman, aunque quizás esa sea una opinión nublada por el hecho de que sabemos cómo envejeció Zimmerman, quien permaneció como un jugador destacado entre los 26 y los 28 años, pero luego las lesiones lo dejaron fuera durante largos períodos y obligaron a cruzar el diamante hacia la primera base. Tiene sólo 34 años y ha tenido un resurgimiento últimamente como bateador, pero el valor total de Zimmerman dejó de ser similar a Machado después de los 28 años. Así es como Zimmerman pasó de ser la mejor comparación de Machado en cuatro años consecutivos a la octava ahora. Y entre los 10 mejores comparativos de Machado, Zimmerman ha producido (hasta ahora) la segunda menor cantidad de WARP (14.8) entre los 26 y los 35 años, por delante de sólo Hanley Ramírez (14.0). Banks (50.5), Ripken (35.6), y Joe Cronin (34.1) lideran el camino entre los comparativos de Machado.

Zimmerman es uno de los varios comparativos de Machado cuyas carreras han sido arruinadas por lesiones, y también hay algo de eso presente en los comparativos de Harper. Pero en general—mezclando los escenarios del mejor de los casos, los escenarios del peor de los casos y todo lo que hay entre ellos—los jugadores a lo largo de la historia del béisbol más comparables a Harper y Machado hasta la edad de 26 años se han mantenido bastante bien, o al menos lo suficientemente bien como para hacer que un compromiso de una década de duración parezca tan razonable como podría ser.

Por último, PECOTA también tiene una opinión al respecto. Si te ves obligado a fichar a un jugador de campo con un contrato de 10 años de duración, ¿cuál debería ser? No es sorprendente que Mike Trout y Mookie Betts tengan las mejores proyecciones WARP de 10 años en PECOTA, seguidos por Juan Soto y Francisco Lindor. Harper ocupa el séptimo lugar, con la proyección de 47.7 WARP, discutida anteriormente. Machado es el decimonoveno, proyectado para 35.5 WARP.

Sin embargo, la mayoría de las mejores proyecciones WARP a 10 años pertenecen a jugadores muy inexpertos que no están ni cerca de la agencia libre (Soto, Ronald Acuña, Vladimir Guerrero Jr.) o a jóvenes estrellas que están bajo control de su equipo por varias temporadas más (Lindor, José Ramírez, Cody Bellinger, Alex Bregman). Centrándonos en los agentes libres actuales o en jugadores que serán elegibles para la agencia libre en las próximas dos temporadas de invierno, a PECOTA le gustan más estos peloteros para la próxima década:

1. Mike Trout
2. Mookie Betts
3. Bryce Harper
4. Nolan Arenado
5. Manny Machado

Arenado es el agente libre de lujo para la siguiente temporada de invierno, y tanto Trout como Betts serán agentes libres tras la temporada del 2020. Los equipos que quieran añadir sus talentos vía agencia libre tendrán que esperar, a sabiendas de que quizá nunca lleguen al mercado, o tengan que dar el salto hoy. PECOTA ciertamente opina que Harper y Machado son apuestas muy seguras a largo plazo.

Un agradecimiento a Rob McQuown por dejarme ver tras bambalinas a PECOTA suficientemente para satisfacer mi curiosidad sobre Harper y Machado.

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