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Image credit: © Doral Chenoweth III / USA TODAY NETWORK

Traducido por Carlos Pérez

Sucedió. El domingo por la noche, Jeff Passan de ESPN reveló la noticia de que, a partir del año próximo, Major League Baseball “proporcionará alojamiento” a los jugadores de ligas menores. No hay muchos detalles sobre qué significa eso exactamente. En teoría, eso podría ser cualquier cosa, como proporcionar un estipendio a los equipos que tengan contratos con edificios de apartamentos, y después proporcionar espacios para vivir a sus jugadores. No se sabe si habrá una ratio máximo de jugador por habitación (por ejemplo, no más de seis jugadores en un apartamento de dos habitaciones), o si el apoyo incluirá cosas como extras por utilidades o mobiliario.

Y aquí estoy yo tratando de escribir un artículo del estilo “la inseguridad del alojamiento literalmente enferma a la gente”. En serio.

Los detalles van a importar mucho, pero al menos este es un paso en la dirección correcta para los equipos de MLB. La inseguridad de vivienda es algo más que una falta de dinero. El ingrediente activo para ser la inseguridad que viene de una penosa situación a la hora de vivir. ¿Será suficiente para pagar la renta? ¿Me desahuciarán si no? ¿Qué era ese ruido tan raro de anoche? Incluso si nada malo sucede, la preocupación es lo que te pasa factura. Los jugadores de ligas menores tendrán algo más de seguridad el año que viene.

Si los equipos son inteligentes, asegurarán las residencias actuales con tiempo de antelación. Así, cuando los jugadores se unan a su nuevo equipo afiliado, también pueden hospedarse en un apartamento que ya está preparado para ellos. La cantidad de dinero que un equipo podría gastar en proporcionar un estipendio a los jugadores será más o menos lo mismo que si alquilaran los apartamentos ellos mismos, y este año, las informaciones sugieren que los jugadores de ligas menores han pasado gran parte del tiempo buscando alquileres de poca duración, mudándose literalmente de casa en casa, basados en lo que estaba disponible y era asequible. Como equipo no quieres que los jugadores piensen en eso. Quieres que piensen en el béisbol.

Más allá de eso, qué tanto de este acuerdo va a variar según el equipo se basa en qué tan profunda será la organización. En agosto, escribí sobre cuánto le costaría a las organizaciones de la MLB proporcionar alojamiento (y comida y mejores autobuses y un estipendio para entrenamiento para la temporada baja). Por ejemplo, usé rentas promedio nacionales y un par de suposiciones sobre cómo los jugadores estarían hospedados (dos jugadores por cada apartamento de dos habitaciones o cada jugador en un apartamento de una habitación).

Incluso si las organizaciones de la MLB tuvieran que comerse todo el gasto de alquileres anuales de 60 apartamentos de dos habitaciones al promedio nacional, les costaría menos de un millón de dólares al año de alquiler. Para 120 apartamentos individuales, sería un millón y medio. Los jugadores de ligas menores solo los necesitarían desde abril a septiembre, por lo que los equipos podrían buscar opciones de alojamiento mes a mes o sub-alquiler. Además, la renta dependería de qué parte del país fuera, pero la mayoría de los equipos de ligas menores están ubicados en ciudades más pequeñas, donde la renta tiende a ser más baja que el promedio nacional. Un apartamento promedio y con un poco de suerte, sin bicos, en uno de esos lugares podría ser incluso más barato. Esos números (de un millón a millón y medio) deberían ser los alquileres de alta gama.

Algunos equipos quizá quieran comprar (o construir) las unidades de apartamentos, lo que podría llegar con un coste inicial (o un coste amortizado), junto con impuestos de propiedad y mantenimiento, aunque el coste neto de eso estaría en el mismo rango. Por otro cuarto de millón o más, podría cubrir las utilidades de los apartamentos y proporcionar mobiliario para que nadie duerma en colchones inflables en el suelo.

El impulse inmediato será comparar eso con los salarios de grandes ligas y decir que “eso no es mucho”. Hablamos de dos millones de dólares por el paquete de lujo. No importa la escala, eso es mucho dinero. Pero no es imposible en la escala del béisbol. Y tendría beneficios que valen más que esos dos millones de dólares. Un equipo inteligente se gastará $2 millones para obtener beneficios que valen más que eso.

Y tenemos datos que sugieren que obtendrían exactamente eso.

Aunque… eso lleva a otra pregunta. Parece que este anuncio representa un pacto entre las 30 franquicias de la MLB. Es increíble que todas decidieran moverse al mismo tiempo (con la excepción de los Astros, que empezaron un programa de hospedaje para sus jugadores este año, aparentemente provocado por la pandemia del COVID-19). ¿Recuerdas cuando dije que 2 millones de dólares eran mucho dinero y cómo los equipos no se gastarían ese dinero salvo que pensaran que pudieran obtener algo a cambio?

Uno de los problemas con la innovación es que cuando llegas a algo exitoso, todo el mundo lo copia. Si tomas el riesgo y no funciona, has perdido el dinero de la prueba y todos saben qué evitar. Si te mueves primero, ganas algo de ventaja durante el tiempo entre cuando diste el paso y todo el mundo se pone al día, y en el béisbol, eso parece ser una década de tiempo. ¿Por qué todos colegirían en gastarse $2 millones de dólares de tal manera que no pudieran conseguir una ventaja competitiva?

Aunque me encantaría creer que todos leyeron mi artículo de agosto sobre cómo el dinero tendría un ROI positivo, no soy tan inocente. Quizá unos 20 equipos habrían empezado un programa similar el año próximo de todas formas, pero tendrían que haber intentado ir un poco en secreto y no directamente decir que hablaron un poco sobre eso.

Aunque me encantaría creer que finalmente se están dando cuenta de que es lo correcto moralmente, tampoco soy tan ignorante. Algo más está pasando. Francamente, si esto ha sido sobre entender los efectos del alojamiento y la inseguridad alimenticia del desarrollo de los jugadores, esto se habría hecho años atrás. Todos los sabían. Simplemente no querían hacer nada.

Están comprometidos a gastar el dinero, así que claramente piensan que obtendrán algo a cambio. Quizá ese algo es que las historias sobre (y las fotos sobre) los jugadores viviendo hacinados y con bichos cesarán. Quizá el dolor de cabeza de relaciones públicas que se ahorrarán merezca la pena. Todos vamos a tener que vivir con la realidad de que MLB está probablemente haciendo algo bueno por malas razones.

Hay algo bueno en todo este plan. Mientras las casas que otorgue una organización se convierten en el estándar, con los 30 equipos involucrados, si un equipo quisiera volver a la “vieja escuela”, se encontraría en una desventaja competitiva. En un sistema donde un equipo tomó el primer paso, si no consiguieran resultados increíbles e inmediatos (recuerda, es mucho dinero), hay algo de peligro por que volvieran atrás y rechazaran la idea. Esa no es una manera lógica de pensar, pero es como funcionan las cosas. Quizá es la única manera.

Pero la buena noticia es que los jugadores, que esperan quitarse preocupaciones sobre dónde dormirán cada noche, probablemente sobre una cama real, tendrán la cabeza en su sitio. Eso no es un cliché deportivo. Serán más capaces de enfocarse en el béisbol. No tendrán tanto cortisol flotando en sus venas. Algunos de ellos serán capaces de quedarse y perseguir su sueño de esta manera. No necesitas un gran bonus por firmar o que te financien tus padres. Y quizás alguien tiene una oportunidad para tener ese año explosivo que siempre había merecido tener.

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