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Traducción por Carlos Saiz

La semana pasada escribí sobre la creciente frecuencia de bateadores golpeados y la interferencia del cátcher, con el énfasis puesto en el enfoque hacia velocidad y potencia cada vez mayor que tiene la liga. La esencia de la pieza era que la lucha por el control de la zona de strike parece estar ocurriendo en un espacio cada vez más pequeño, y las apuestas de esa batalla son más altas que nunca.

Un comentarista tuvo una idea para resolver este problema (en la medida en que es un problema, aunque yo no lo creo):

Uno siempre podría tratar de hacer cumplir las reglas, específicamente señalando los strikes altos y no permitir a los bateadores empujar la línea de fondo del cajón de manera más y más profunda.

Honestamente, no estoy seguro qué significa esa segunda parte. No he presenciado ningún bateador parándose más allá de la línea de atrás de la caja del bateador, y si eso se convierte en un problema, no creo que MLB vacilará en tomar alguna acción. También me pregunto si este comentarista ha considerado las consecuencias de cualquiera de estos cambios propuestos. Ambos reducirían la ofensiva, y si quitas la distorsión del pico de home-run, la ofensiva ya está en peligro. El juego por el que esta persona está abogando es probablemente aún menos equilibrado que el que tenemos ahora mismo.

La primera parte pienso que es interesante porque se trata de una queja muy, muy frecuente, sobre todo por parte de los aficionados que llevan décadas viendo partidos. Sabemos que la zona de strike se expandió desde 2011 hasta 2015, y sabemos que se expandió principalmente hacia abajo. Desde el último pico de home-run, a mediados de los 90, la gente alrededor del juego ha estado pidiendo una porción superior más grande y consistente de la zona de strike, creyendo que el juego se mueve más rápido y es más equilibrado cuando el strike alto es señalado más a menudo.

Decidí profundizar en el asunto. Baseball Savant tiene una herramienta de Statcast que busca en función de la ubicación del lanzamiento. Se puede utilizar la zona de ataque estándar de nueve casillas (y la cuadrícula de cuatro casillas fuera de la zona) proporcionada por el módulo Gameday de MLB, o segmentos de zona más detallados dispuestos en la herramienta. Elegí este último, y pregunté para encontrar el porcentaje de todos los lanzamientos a lo largo de la cinta más alta de la zona (teóricamente, de hecho, es un conjunto de zonas que se extienden por los bordes de la zona, de tal manera que no deberíamos esperar que más de la mitad de esos lanzamientos se señalen como strikes, cuando se cogen) a los que el bateador no se ofrecían, y que fueron llamados strikes.

Porcentaje de strikes señalados respecto a todos los lanzamientos tomados, borde superior de la zona de strike, 2009-2017

Temporada

Porcentaje Strikes Señalados

2009

32.9

2010

27.8

2011

33.0

2012

29.3

2013

30.6

2014

30.0

2015

24.9

2016

26.2

2017

28.5

Una lectura de esto sería, sin duda, que la señalización de strikes altos realmente desapareció hace unos años, y que está regresando lentamente. No estoy listo para decir eso. Los datos parecen muy ruidosos, especialmente antes de 2015. De hecho, sobre la base de esta información, lo único que me gustaría creer es que la zona de strike ya se está expandiéndose hacia arriba. La diferencia es pequeña, pero creo que es significativo.

Cuando un lanzador trabaja la zona superior, el objetivo no es un strike. La mayoría de las veces, quieren entrar y salir de la zona, para que cuando el bateador tracé el swing, abanique o batee un elevado de fácil captura. Ocasionalmente podrían tratar de lanzar una curva a las rodilla que termina en la parte superior de la zona, pero la mayoría de las veces trabajar hacia arriba se realiza para inducir oscilaciones, por lo que cualquier cambio hacia más strikes altos señalados (incluso uno pequeño) forzará al bateador a proteger más esa área, y es probable que aumente las posibilidades del lanzador de conseguir ese swing.

Si la zona es generalmente más abierta en la parte superior, eso también permite que los lanzadores puedan trabajarla de manera más consistente. Eso, a su vez, podría forzar a más bateadores a alterar su mecánica de swing y su aproximación de potencia-sobre-contacto, y poner más atención en un swing rápido que pueda producir un contacto sólido y consistente. Eso ha sido un gran impulsor en el movimiento hacia las bolas rápidas más altas y más curvas, durante el último año. Los lanzadores creen que pueden variar los enfoques de los bateadores y hacerlos menos peligrosos forzándolos a modular su swing y reducir el énfasis sobre levantar la pelota.

La tendencia (improbable, pero, en mi opinión, bastante evidente) hacia los bateadores que están más cerca del plato entra en juego aquí. Los lanzadores saben que los bateadores están consiguiendo más cobertura del plato, y que cuanto más cerca están del plato, menos tienden a ser engañados por las diferencias de movimiento horizontal. Eso empuja a los lanzadores hacia más strikes y más bolas verticales que rompen al nivel de los ojos.

Si los lanzadores están trabajando con más frecuencia de esta manera, probablemente también están aprendiendo a dirigir mejor ese lanzamiento, y su receptor probablemente está mejorando tanto a enmascarar el lanzamiento como a politiquear con el árbitro para ganar más strikes en esa área. Por lo tanto, no es simplemente que los golpes puedan estar aflojando la parte superior de la zona, sino que los lanzadores pueden estar haciendo eso por necesidad. Los ajustes globales han estado sucediendo rápidamente durante años, pero si cada vez más lanzadores realmente aprenden a golpear la parte superior de la zona, puede que pase mucho tiempo antes de que los bateadores puedan ajustarse totalmente.

Aplanar el swing medio podría hacerlo más rápido y más capaz de llevar la parte buena del bate a la pelota, pero también genera más bolas rodadas y menos batazos contundentes en línea. En esta era de cambios defensivos agresivos, los jugadores son menos propensos a golpear la pelota intencionadamente de esa manera. Si los lanzadores pueden trabajar de forma consistente la parte superior de la zona de strike, los bateadores tendrán un gran problema – bola alterada o no.